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[Technical News]촉매기술 및 고온용액 공정기술의 개발·상용화

이충훈 연구위원, 전방산업 핵심 소재 국산화

[Technical News]촉매기술 및 고온용액 공정기술의 개발·상용화 - 다아라매거진 기술이슈
(좌) 기존 폴리에틸렌 제품 및 주요용도 (우)엘라스토머 제품 및 주요용도


일반적으로 우리가 흔히 사용하고 있는 플라스틱의 대부분은 폴리에틸렌과 폴리프로필렌 소재다. 전 세계적으로 합성수지 중에서 가장 많이 생산된다. 지난 2010년 이후 중국 및 중동에서 저가의 폴리올레핀 제품들이 대규모로 생산되면서 우리나라의 석유화학 및 폴리올레핀 산업의 경쟁력은 점차 악화될 것으로 예상했다.

폴리올레핀 산업 경쟁력 강화를 위해 범용 합성 수지와 비교해 고부가가치 엘라스토머 제품을 개발·상용화하는 목표를 세웠지만, 그 당시 엘라스토머 제품 제조를 위해서는 고도의 촉매기술과 용액중합기술 개발이 필수적으로 필요했다.

(주)LG화학 이충훈 연구위원은 독자적인 촉매기술 및 고온용액 공정기술의 개발·상용화를 통해 고부가 엘라스토머 제품의 상업화를 이끌며 우리나라 석유화학 산업 발전과 경쟁력 향상에 노력했다.

엘라스토머 제품은 자동차 내외장재, 신발 및 기능성 필름에 사용되는데 그간에는 높은 기술장벽으로 인해 해외 선진기업의 제품을 중심으로 공급·활용되고 있었다.

이충훈 연구위원은 해외 선진기술을 뛰어넘는 촉매 반응성이 우수한 용액 중합 기술을 개발해 엘라스토머 제품의 상업화를 이끌며 자동차 및 에너지 등 전방산업에 필요한 핵심 소재를 국산화하는데 크게 기여했다.

이충훈 위원은 해외선진업체와는 완전히 다른 독자적인 촉매의 설계 및 합성 그리고 이를 이용한 중합 테스트에 상당한 시간과 투자가 소요됐으며, 개발된 새로운 촉매와 중합기술을 실제 상업공정에 적용하는 상용화 과정에서는 예상치 못한 양산공정의 문제가 갑자기 발생해 엘라스토머 제품을 생산하지 못하는 상황에 이르기도 했다.

이러한 수많은 과정을 통해 선진업체와 비교해 촉매 반응성이 우수한 고온 용액중합 기술 개발을 완료했고, 이를 바탕으로 2008년 국내 최초로 엘라스토머 제품을 상업화했다.

이러한 기술개발과 제품 상용화 과정에서 엘라스토머 제품 관련 특허 소송을 제기 받았으나, 최종적으로 소송에서 승소하며 기술력의 우수성을 국내외적으로 인정받았다. 이러한 기술력을 바탕으로 엘라스토머의 연간 30만 톤 양산 체제를 구축함으로써 엘라스토머 시장 점유율 세계 3위 달성을 바라보고 있다.

이 연구위원은 “엘라스토머 제품 상업화라는 도전에 함께한 동료들과 연구개발을 적극 지원해 준 회사에 매우 감사드리며, 지속적인 경쟁력 강화를 위한 차별화된 기술 개발에 더욱 노력할 것”이라고 수상 소감을 밝혔다.
한편 이 위원은 과학기술정보통신부와 한국산업기술진흥협회의 대한민국 엔지니어상 2월 수상자로 선정됐다.
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